De la création de l’Institut d’ethnologie en 1925 jusqu’à la fin des années 1930, les promoteurs de l’ethnologie française ont cherché à démontrer l’autonomie et la scientificité de cette discipline en cours d’institutionnalisation, en soulignant à la fois la spécificité de son objet d’étude – les sociétés exotiques « sans machinisme » – et la rigueur de ses méthodes d’enquête, de collecte et d’enregistrement. À l’époque, l’ethnologue ou a fortiori l’ethnographe se définissait comme un chercheur polyvalent qui appliquait les méthodes enseignées par l’Institut d’ethnologie afin de saisir tous les aspects d’une société extra-européenne, qu’il s’agisse de sa langue, de sa culture matérielle, de sa musique, de son organisation sociale et religieuse, de la typologie physique de ses membres ou encore de son milieu naturel.

Toutes les missions ethnographiques françaises des années 1930 avaient ainsi une dimension pluridisciplinaire et regroupaient soit des chercheurs endossant chacun plusieurs rôles (en étant à la fois ethnologues, linguistes, archéologues, naturalistes…), soit des chercheurs relevant chacun d’une spécialité particulière mais travaillant de concert. Le corpus rend compte de ces différentes spécialités ainsi que des méthodes employées sur le terrain. Quant à la sélection ci-dessous, elle comprend différents types d’écrits publiés par les membres des missions Griaule : textes méthodologiques, notes ethnographiques et récits ou rapports témoignant du déroulement des enquêtes et des collectes.

Méthodes de travail

Les missions ethnographiques des années 1930 furent à la fois des entreprises de collectes d’objets et l’occasion d’utiliser de nouvelles techniques comme l’aviation.

La pluridisciplinarité au service de l'ethnologie

Par la diversification de leurs compétences ou par l’appel à d’autres scientifiques, les ethnologues des années 1930 ont à la fois spécialisé et enrichi leurs recherches scientifiques. Cette pluridisciplinarité au service du travail ethnologique caractérise les missions africaines.