Les Essentiels de la politique donnent accès à une sélection de titres fondamentaux numérisés à partir des collections patrimoniales de la BnF et de ses partenaires. Ces titres sont consultables dans Gallica, ils sont libres de droits (les publications sont majoritairement antérieures à 1947) et en langue française. Ce cadre favorise la représentation de la pensée politique occidentale et l’histoire des régimes qui se sont succédé en France. Mais il intègre aussi, autant que possible, des textes extérieurs à cette histoire et cette tradition.

Le corpus, structuré par auteurs, propose un panorama historique de la pensée politique depuis la Chine du 6e siècle avant notre ère et les écrits de Confucius, jusqu’à la IIIe République en France et ses présidents. Chaque entrée donne accès aux publications de l’auteur ayant trait à la question politique, elle est introduite par une courte notice biographique qui peut comporter, dès ce premier niveau, un ou plusieurs liens vers des publications incontournables. Les documents ainsi présentés sont majoritairement des livres et de titres de presse, quelques enregistrements sonores, photographies et estampes.

Des sous-corpus par nature du document : presse, tracts et affiches, enregistrements sonores, vidéos, partitions, sont présents dans les ensembles « Sources sur l'histoire de la vie politique Française » et « La politique dans la culture ».