Ce corpus présente un large ensemble de documents numérisés qui témoignent des relations entre la Chine et la France depuis le Moyen Age jusqu’à l’entre-deux-guerres. La France s’est intéressée très tôt aux études chinoises et la Bibliothèque nationale a accompagné leur développement dès les premiers voyages des jésuites, au XVIIe siècle. Des noms illustres comme ceux de Nicolas Trigault, Joachim Bouvet, Jean-Baptiste Du Halde, Jean-Pierre Abel-Rémusat, Stanislas Julien, Edouard Chavannes ou Paul Pelliot sont devenus des références incontournables et expliquent que la BnF possède l’une des collections sinologiques les plus riches au monde.

Le terme « sinologie » (汉学), qui recouvre les études relatives à la Chine, est entendu au sens large et ne se limite pas aux quatre domaines classiques : religion et spiritualité (textes canoniques) (jing-经), histoire (Shi-史), philosophie (Zi-子), littérature (Ji-集). On y inclut la science et la médecine, les récits de voyage, les textes destinés à la diffusion du christianisme en Chine ainsi que des ouvrages de linguistique, notamment les premières publications importantes sur la langue chinoise. 

Sinica est un corpus original en ce qu’il donne à découvrir un pays et sa civilisation à travers le regard d’un autre. Cet intérêt est très ancien et dure toujours. Ainsi, l’Histoire de l'expédition chrétienne au royaume de la Chine, du père Trigault, qui relate le voyage de Matteo Ricci, date de 1617 ; une des premières grammaires chinoises, Elementa linguae tartaricae, de 1682. Ce sont pour la majorité des ouvrages de la Bibliothèque nationale de France, écrits en latin ou en français, ou traduits en français, ou bilingues français-chinois. Ils sont libres de droits, c'est-à-dire tombés dans le domaine public 70 ans après la mort de l'auteur. Ce corpus contient aussi des documents iconographiques -images, cartes, photographies- appartenant à différents départements de la BnF.

Les classiques chinois

La Chine est marquée par trois courants de pensée ou croyances qui cohabitent : le confucianisme, le taoïsme et le bouddhisme.

Le taoïsme est à la fois une philosophie et une religion. Il est fondé sur un principe originel, le Tao, qui désigne le chemin à suivre pour parvenir à une harmonie avec la nature.

La Chine et l'Europe des Lumières

L’Europe des Lumières est fascinée par la Chine, connue par les récits de voyage, les objets rapportés par la Compagnie des Indes et les écrits des jésuites, les principaux informateurs, publiés de 1703 à 1776 dans les Lettres édifiantes et curieuses.

L'exotisme en littérature

C’est après la Révolution française que la vision idyllique de la Chine transmise par les jésuites tombe. Au XIXe siècle, avec l’ouverture plus grande de ce pays (guerres de l’opium, venue de diplomates, de journalistes, d’explorateurs et de savants), les témoignages et récits affluent, qui montrent une Chine différente, éloignée de la philosophie des Lumières, qui ne bénéficie plus de l’aura de prestige du siècle précédent.