La BnF conserve un précieux fonds de photographies, des plus anciennes, réalisées au Japon après l'ouverture et appartenant à la société de Géographie, aux photographies des grandes agences de presse.

La société de Géographie

La Société de géographie a été fondée en 1821 avec comme principaux buts de concourir aux progrès de la géographie, d’encourager les études et les découvertes géographiques et de faire entreprendre des voyages dans des contrées inconnues.
Elle a constitué dès son origine une bibliothèque qui s’est enrichie essentiellement par don ou échange de documents. Des récits de voyage, des revues de géographie, des cartes et atlas, des manuscrits et des photographies constituent l’essentiel des collections.

Les albums de Felice Beato

C'est en 1863 que Felice Beato (1832-1909), vénitien naturalisé anglais, ouvre un studio photographique à Yokohama, un des cinq ports ouverts aux Occidentaux depuis 1858. Il s'associe au dessinateur Charles Wirgman, qui l’initie à la technique de la photographie coloriée. En 1866, l’incendie de Yokohama détruit en grande partie leur atelier mais Beato se remet à l’ouvrage et reconstitue en moins de deux ans son fonds de plaques de verre.

Photographies de presse

Les fonds des agences de presse Rol (fondée en 1904) et Meurisse (1909) forment un ensemble particulièrement riche (voir la description du fonds). Le photoreportage donne une image à la fois réaliste et frappante du Japon, dans de forts contrastes de noir et blanc : scènes de la vie quotidienne, visions de la guerre de 1914, et événements officiels.