L’abécédaire est un petit livre pour les enfants qui apprennent à lire, contenant l’alphabet. Il constitue l’un des plus anciens genres destinés à la jeunesse, mais sans le dépôt légal, nombre de ces petits livrets, d’apparence modeste et d’usage quotidien, auraient sombré dans l’oubli. Studieux ou ludique, sagement illustré de quelques vignettes ou débordant de couleurs, il situe l'enfant dans son univers familier, peuplé de jouets et d’animaux, ou élargit son horizon en lui faisant découvrir les métiers, l’histoire, la géographie... Gallica vous invite à découvrir une sélection d’abécédaires de la fin du XVIIIe siècle au début du XXe siècle, issus des collections de la BnF et de ses bibliothèques partenaires.

Restée stable depuis les premiers abécédaires imprimés, la structure de l’abécédaire suit les étapes progressives de l’apprentissage de la lecture : l’alphabet, les syllabes, les mots, les petites phrases se succèdent, avant que l’on n’accède à de courts textes (fables et contes moraux, catéchisme, manuel de civilité, etc.), illustrés ou non. Ce modèle traditionnel hérité de l’Ancien Régime conserve sa force tout au long du XIXe siècle.

L’abécédaire participe à l’essor des marchés du livre pour enfant et du livre scolaire, permis par le vaste mouvement d’alphabétisation que viennent parachever les lois Ferry des années 1880. Comme les autres livres et la presse, il est de plus en plus gagné par l’image, ce qui lui vaut de pénétrer dans tous les foyers.

L’abécédaire s’apparente à un objet symbolique qui marque le passage de l’enfance à l’âge de raison et à la culture écrite. Il fourmille donc d’indications sur les valeurs (obéissance, tempérance, travail) que la société entend inculquer à la génération suivante. Il n’offre donc pas seulement une initiation à la lecture, mais un véritable apprentissage de la vie en société.

Pour aller plus loin

Ségolène Le Men, Les abécédaires : lettres, mots, images. Futuroscope : SCÉRÉN-CNDP-CRDP, 2012 (Patrimoine d'enfances).

Ségolène Le Men, Les abécédaires français illustrés du XIXe siècle. Paris : Promodis, 1984.

Marie-Pierre Litaudon, « Abécédaires : ordre et commencements ». Babar, Harry Potter et Cie : livres d’enfants d’hier et d’aujourd’hui [en ligne].

Marie-Pierre Litaudon, Les abécédaires de l'enfance : verbe et image. Rennes : Presses universitaires de Rennes, 2014 (Art et société).

Marie-Pierre Litaudon et Michel Manson, « Abécédaires ». Dictionnaire du livre de jeunesse : la littérature d'enfance et de jeunesse en France / sous la direction de Isabelle Nières-Chevrel et Jean Perrot. Paris : Electre-Editions du Cercle de la librairie, 2013.